O Longo Caminho da Tecnologia Criogénica

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A criogenia é uma tecnologia essencial também na exploração do espaço exterior. Em 2010, um artigo do jornal indiano The Hindu demonstrava o caminho que a Indian Space Research Organisation (ISRO) havia feito no sentido de dominar a criogenia e aplicá-la nas suas atividades. A Indian Space Research Organisation (ISRO) é a agência governamental da Índia para a exploração espacial, equivalente à NASA nos Estados Unidos e à Agência Espacial Europeia.

A tecnologia criogénica permite criar propulsores “rocket” (foguete) que funcionam a temperaturas muito baixas, através da combinação de oxigénio líquido e hidrogénio líquido. O oxigénio só se mantém líquido se estiver abaixo de 183ºC negativos, e o hidrogénio mantém-se no mesmo estado a uma temperatura ainda mais baixa (-253ºC). Construir um foguetão cujo motor seja alimentado com estes combustíveis implica um formidável desafio de engenharia.

Os Estados Unidos foram a primeira nação a desenvolver esta tecnologia, em 1963, tendo sido utilizada na viagem à Lua. Na década de 80, a ISRO hesitou entre comprar a tecnologia no exterior ou desenvolvê-la internamente, vindo a escolher esta última opção.

O desenvolvimento do projeto demorouMobile_oxygen_station vários anos; foi necessário desenvolver uma turbina impulsionada por gases cuja temperatura superava os 500ºC, turbina essa que iria ativar as bombas dos combustíveis gelados. A Rússia havia fornecido material que não se revelou tão eficiente como o esperado. Contudo, em Dezembro de 2003, a Índia já havia testado 3 motores (em terra) que funcionaram, cumulativamente, durante mais de uma hora e meia.

O primeiro voo espacial criogénico da Índia (com a utilização do Cryogenic Upper Stage) ocorreu no dia 15 de Abril de 2010, correspondendo ao sexto voo do projeto Veículo de Lançamento de Satélite Geossíncrono (GSLV), que havia começado em 2001. O voo permitiu aumentar a capacidade de carga, permitindo aos indianos colocar em órbita o satélite GSAT-4, de 2220 kg.